La découverte, en 1971, du crâne d’un jeune adulte, celui de l’Homme de Tautavel, vieux de 450 000 ans a rendu le joli village de Tautavel célèbre et permis de créer un musée préhistorique réputé. Car il s’agit du plus vieil homme retrouvé sur le sol français.

L’homme de Tautavel est un Homo Erectus : il ne maîtrise pas encore le feu mais chasse, taille ses outils et se fabrique des armes. Agé de vingt ans, l’individu trouvé mesurait 1m60. On peut voir son crâne et les restes d’autres ancêtres exposés, ainsi qu’une reconstitution d’un squelette à partir de toutes ces trouvailles. Le musée, à travers ses 21 salles, tente de reconstituer le mode de vie et l’habitat de cet ancêtre. Comment vivait-on dans cette magnifique vallée, et à quoi ressemblait-elle, il y a 450 000 ans ?

Cinquante ans de fouilles de la grotte de la Caune d’Arago, ont permis de se faire une idée assez précise de son environnement préhistorique. La vallée a conservé son aspect général, c’est surtout la faune qui a changé : rhinocéros laineux,  ours, bisons, bœuf musqué, renne, thar, loup, cheval… L’homme de Tautavel s’installait périodiquement dans cette vaste grotte (en fait dans son entrée) parce qu’elle lui permettait de dominer la vallée et d’observer de loin ses futures proies.

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